Abedul o Beluta: Origen, Propiedades, Beneficios y más

El nombre común «abedul» se utiliza para nombrar una diversidad de árboles caducifolios que pertenecen a este género; también, en algunas ocasiones, se usa para nombrar a los alisos, Alnus glutinosa, árboles que son de la misma familia. Su nombre procede del latín betūlla que a su vez procedería de la palabra betu que era como los celtas designaban al abedul. Entra y descubre más sobre este hermoso benéfico árbol.

Abedul

Orígenes de Abedul

Las hojas del abedul, así como su savia son uno de los principales recursos de herbolario utilizados para tratar los padecimientos relacionados al riñón y al corazón.

Del abedul se recolectan, con fines medicinales, las hoja, las yemas o brotes jóvenes, la savia y en algunos casos, también la corteza, el leño e incluso las cenizas. Está considerado, junto con el roble, la encina, el sauce blanco, el pino silvestre y el olivo en la categoría de gran árbol medicinal de la farmacopea europea.

El abedul ha tenido una importancia superior en las viejas tradiciones europeas, no en vano es un árbol casi ubicuo en las grandes cordilleras del continente. Su imagen está relacionada a la de los legendarios druidas centroeuropeos y celtas, que se valían de sus ramas jóvenes a modo de varitas mágicas para proclamar sus profecías y para ahuyentar a los malos espíritus.

El abedul representaba para estos druidas la comprobación de la inmortalidad del alma, pero también era estimado como el árbol de la sabiduría. Recolectaban la savia para hacer pócimas curativas con las que se celebraba el final del invierno y la venida del buen tiempo.

No menos importante era la corteza, que también recogían para utilizarla como pergamino sobre el cual trazar sus manuscritos. Las ramas jóvenes se hacían servir asimismo como correas y látigos con los que fustigar a los menos dóciles.

En las Highland escocesas se empleaba la savia para curar dolencias del hígado y en Escandinavia era tradición que la gente se golpeara los brazos y piernas con los ramilletes jóvenes para activar la circulación sanguínea. En Rusia los inacabables bosques de abedules conforman una de las imágenes más típicas de su paisaje montano.

De esta madera están hechas las famosas muñecas rusas o matrioskas, pero también se elaboraban y se siguen haciendo raquetas para la nieve.

Pero también hay abedules en Norteamérica, de especies muy parecidas a la europea. Este abedul es un árbol que se ve generalmente en los cuentos sobre los primeros exploradores blancos en las montañas del norte, como pudo evidenciar de manera incomparable el novelista y aventurero Jack London.

¿Cómo es el abedul y dónde se encuentra?

Los abedules son árboles de montaña que forman bosques espaciados y abiertos, que se desarrollan también en terrenos dañados por avalanchas o desmoronamiento de terreno. En Europa se observan dos especies de abedul muy parecidos, el abedul pubescente Betula alba o Betula pubescens y el abedul común Betula pendula, los dos se encuentran extendidos por Europa.

En la península Ibérica se observan por el Cantábrico y por los Pirineos y las montañas del sistema Central y Bético. En Norteamérica se conocen ocho especies diferentes de abedules y en América Latina tan solo se encuentra como decoraciones en parques y jardines.

El abedul es un árbol caducifolio que mide entre 10 y 30 metros de alto, muy estilizado, de copa alargada y ramas jóvenes que cuelgan. La corteza, de color blanco, con líneas o fisuras negras, es un aspecto que nos sirve para identificarlo de lejos. Las hojas tienen forma triangular, puntiagudas, con los márgenes aserrados. Y las flores se agrupan en amentos (inflorescencias) colgantes.

Otra característica del abedul es el movimiento oscilante que muestra su frondosidad al menor soplo de aire y la bella coloración dorada que adquiere en el otoño.

Principios activos 

Los principios activos que atribuyen al abedul relevancia terapéutica se encuentra principalmente en las hojas, pero también se encuentran proporciones significativas en las yemas y la corteza.

  • Flavonoides (2-3%), con quercetol, hiperósido, avicularina y otros, actúan como diurético, depurativo y desintoxicante.
  • Taninos, se hallan en la corteza y son astringente y antihemorrágica.
  • Aceite esencial (hasta un 1%), que al hidrolizarse genera salicilato de metilo, un éster del ácido salicílico, que actúa como antiséptico, febrífuga y analgésica.
  • Sales minerales en cierta abundancia, potasio particularmente, actúa como diurético y antiinflamatorio.
  • Triterpenos: Ácido betulínico, betulinol, ácido nicotínico.
  • Ácidos fenólicos.
  • Vitamina C, carotenos.
  • Hidratos de carbono, ácidos grasos insaturados y sales minerales en la savia.
Abedul: propiedades medicinales

Beneficios para la salud

  • Antiséptico urinario: infecciones urinarias como la cistitis, la uretritis, la prostatitis.
  • Previene la formación de piedras en el riñón: disuelve o elimina en una primera fase si ya están desarrollado.
  • Antiinflamatorio: en caso de inflamación renal.
  • Acción depurativa y desintoxicante: elimina el exceso de cloruros, urea y ácido úrico por la orina.
  • Analgésico y antiinflamatorio: eficaz para la artritis, la artrosis y la gota.
  • Antipiréticos de síntesis: para bajar la fiebre en infecciones urinarias, hepáticas y digestivas.
  • Eliminación de toxinas: previene la retención de líquidos.
  • Controla la tensión sanguínea.
  • Alivia las cefaleas, una alternativa interesante a los analgésicos y antiinflamatorios de síntesis (ibuprofeno).
  • Combatir la diarrea y los cólicos, entre otros.

Morfología y distribución

  • Altura: entre 10 y 30 m, según la especie
  • Hojas: simples, cerradas, romboidales de 3 a 6 cm, variaciones según la especie.
  • Ramas: flexibles y corteza blanquecina.
  • Flores: especie diclino monoica: es decir que el mismo árbol cuenta con flores masculinas y femeninas con amentos amarillos o verdes. El polen tiene tres poros, forma esferoidal, de 20 a 25 µm de diámetro y superficie algo granulada.
  • Distribución: se localiza por una gran parte del hemisferio norte, en Europa, particularmente, en los países nórdicos llegan a formar grandes bosques, en parte de Asia, América del Norte y el norte de África.
  • Hábitat: necesita lugares soleados, suelos ácidos y silíceos que tengan abundante humedad.

Especies

La siguiente lista no es completa y se refiere sólo a una clasificación por su origen geográfico.

Abedules de Norteamérica 

  • Betula alleghaniensis (B. lutea) – Abedul amarillo.
  • Betula cordifolia
  • Betula glandulosa
  • Betula kenaica
  • Betula lenta – Abedul dulce americano.
  • Betula lenta subsp. uber
  • Betula michauxii
  • Betula minor
  • Betula nana
  • Betula neoalaskana
  • Betula nigra – Abedul negro, abedul negro americano.
  • Betula occidentalis (B. fontinalis)
  • Betula papyrifera – Abedul de las canoas, abedul papirífero.
  • Betula pendula – Abedul común o abedul blanco, un abedul europeo comúnmente plantado como ornamental, por lo que se ha naturalizado en los EE. UU.
  • Betula populifolia – Abedul gris.
  • Betula pubescens – Abedul pubescente.
  • Betula pubescens subspecies tortuosa
  • Betula pumila

Abedules de Europa y Asia

  • Betula albosinensis
  • Betula albosinensis var. septentrionalis – Abedul chino de corteza roja
  • Betula alnoides
  • Betula austrosinensis
  • Betula carpatica
  • Betula chinensis
  • Betula dalecarlica
  • Betula ermanii – Abedul de Erman.
  • Betula grossa
  • Betula jacquemontii (Betula utilis subsp. jacquemontii)
  • Betula kamtschatica – Abedul de Kamchatka platyphylla
  • Betula mandschurica
  • Betula mandschurica var. japonica
  • Betula maximowiczii – Abedul de Maximowicz.
  • Betula medwediewii
  • Betula nana – Abedul enano.
  • Betula pendula – Abedul común, abedul blanco.
  • Betula platyphylla (Betula pendula var. platyphylla)
  • Betula pubescens
  • Betula pubescens subspecies tortuosa
  • Betula sukatschewii
  • Betula szechuanica (Betula pendula var. szechuanica)
  • Betula utilis – Abedul del Himalaya

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