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Camalote es el nombre que se le asigna a diferentes especies de plantas acuáticas, de las que la más vista es Eichhornia crassipes,  que se conoce como jacinto de agua, flor de bora, camalote, aguapey, lechuguín,​ tarope, tarulla o reyna. Se trata de una planta acuática de la familia de las Pontederiaceae, que proviene de las aguas dulces de las regiones cálidas de América del Sur, en las cuencas Amazónica, y del Plata.

Camalote

Historia natural de una planta viajera

Como se menciona anteriormente, camalote es el nombre que se le da a plantas acuáticas, de las que la más común entre ellas es la Eichhornia crassipes. Se colocan en islotes flotantes fijas en las planicies de inundación de los grandes ríos de la cuenca del Plata, como el Paraná, el Paraguay o el Pilcomayo, así como en las cuencas del Orinoco y del Amazonas.

El nombre camalote también se da a plantas del mismo género o del género Pontederia que habitan en los asientos del fondo de dichos cuerpos de agua. Las comunidades fijas de camalotes incluyen otras plantas, como helechos de agua, lentejas de agua y repollos de agua.

Durante las grandes crecidas, los camalotales son llevadas aguas abajo, por muchos kilómetros y se establecen en lugares donde no hay viento y olas.

Eichhornia crassipes es nativa de América del Sur pero ha sido llevada a lugares tan lejanos como Japón, los Estados Unidos o Australia, por su interés decorativo.

Hoy se la encuentra como invasora en más de 50 países. Se da mejor en aguas cálidas ya que temperaturas menores de 12°C frenan su crecimiento y las heladas perjudican de forma irreversible sus hojas.

En los ambientes invadidos causa problemas como la obstrucción de canales de navegación y de riego. En represas varia la calidad del agua y obstaculiza las turbinas de las centrales hidroeléctricas.

Características morfológicas del camalote

El camalote puede cambiar la forma y el tamaño de sus hojas y raíces para ajustarse a las condiciones del ambiente, proceso conocido como plasticidad ecológica o plasticidad fenotípica. Cuando coloniza nuevos sitios, tiene hojas pequeñas y peciolos globosos, con tejidos esponjosos que incluyen cámaras de aire.

Estas características son las que la capacitan para flotar y le dan poca resistencia al viento. Se dice que las plantas así conformadas son de bioforma vejigosa.

Una vez que las plantas se asientan en una laguna o embalse, incrementan su cantidad por reproducción vegetativa o asexual, que produce plantas hijas a partir de los tallos horizontales conocidos como estolones de la planta madre, y colonizan rápidamente la mayor parte de la superficie del cuerpo de agua.

En esta etapa, las hojas se desarrollan casi verticalmente y los peciolos se adelgazan y alargándose, con lo que por unidad de superficie puede habitar un número mayor de plantas y estas se benefician de la energía solar. Se da a las plantas así conformadas el nombre de bioforma elata.

Del mismo modo, el camalote cambiar su morfología según la reservas de nutrientes del agua. En los camalotales en que Eichhornia crassipes es la especie que predomina, forma una cobertura densa con las plantas conectadas por los estolones.

Con suficientes nutrientes, alcanza los 115 cm y sus raíces se desarrollan muy poco no más de 30 cm, pero cuando los nutrientes se agotan las plantas crecen menos e invierten toda su energía en desarrollar un sistema radicular denso cuya longitud puede llegar a los 80 cm.

Las raíces retienen los sedimentos que se encuentran en el agua, en cantidades de hasta 1,3 kg por m2. También almacenan materia orgánica muerta, los microorganismos que la descomponen y fósforo. Cumplen así la función de filtro del ambiente del río.

Se ha calculado que un camalotal genera 13 toneladas de materia seca por hectárea y por año, la que luego de la muerte de las plantas se incorpora al agua en forma de detrito y se descompone a diferente velocidad según condiciones como temperatura, concentración de oxígeno y nutrientes en el agua.

En condiciones adecuadas de temperatura y nutrientes, el tiempo que se requiere para que la biomasa del camalote se reproduzca varía entre 5 y 22 días. En la Argentina el camalote han obstaculizado la navegación en ríos, arroyos y cauces menores.

Efectos ambientales

Cuando el camalote cubre toda la superficie de un lago o laguna, la circulación del agua se detiene y cesa el intercambio de oxígeno con la atmósfera. Las plantas bloquean el paso de la luz, lo que limita el desarrollo de plantas acuáticas sumergidas y de las algas que viven suspendidas en el agua. La temperatura del agua puede reducirse entre 2 y 6°C en verano.

Las plantas de Eichhornia crassipes pueden tomar nutrientes del agua, por ejemplo nitrógeno y fósforo, lo mismo que metales pesados como cromo, níquel, cadmio y mercurio. Esta característica permite usarlas para filtrar efluentes domésticos, industriales o agropecuarios antes de verterlos a un cuerpo natural de agua.

En las últimas décadas, distintos organismos en algunos países han ensayado con camalotes y otras plantas acuáticas para limpiar aguas.

En áreas con vegetación acuática, los peces consiguen alimento, refugio y lugares de reproducción y de cría de los alevinos. Pero si se produce un bloqueo total de la superficie de las lagunas, la disminución o desaparición del oxígeno disuelto en el agua (llamadas respectivamente hipoxia y anoxia) ocasionan la muerte de algunas especies de peces y la reducción de los animales que viven entre las raíces de las plantas.

Los habitantes del camalote

Entre las raíces de los camalotes habitan gran variedad de insectos, moluscos y otros invertebrados, que forman parte de 53 familias y más de 152 especies, la mayoría de menos 1 mm de medida, no posible de ver con el ojo humano. Sirven de alimento de otros animales, como los peces. Sobre el agua, hay insectos entre las hojas o dentro de ellas.

Entre la población de las raíces están las pulgas de agua, son unos crustáceos microscópicos y las larvas de mosquitos no picadores y de tábanos, pero no las del mosquito Aedes aegypti, conocido por transmitir el virus de dengue y varios más, que prefiere recipientes de agua limpia en la proximidad de viviendas.

Insectos como anisópteros , chinches de agua y efémeras, entre otros, pasan sus estados larvales en la vegetación acuática, y también lo hacen los adultos de diversas familias de escarabajos, que son coleópteros.

Morena (Gymnotus omarorum), pez que se alimenta de invertebrados pobladores de las raíces de los camalotes. Existen pocas especies herbívoras que se alimenten específicamente de las plantas acuáticas, pero los detritos de estas son comida de peces como el sábalo (Prochilodus lineatus) y una treintena de otros de menor porte.

Un pez que abunda en los camalotales es la morena o mamacha (Gymnotus omarorum), que se nutre de los camarones, anfípodos e insectos habitantes en las raíces; es usado algunas veces como carnada para la pesca recreativa en los grandes ríos. Desde antiguo, los pueblos qom y wichi los han pescado.

En el Paraná, viven entre los camalotes crustáceos más grandes tales como cangrejos (Trichodactylus borellianus y Dilocarcinus pagei), y en el Pilcomayo son comunes los camarones de agua dulce (Macrobrachium jelskii y Macrobrachium amazonicum), también presentes en el norte de Sudamérica. La segunda de esas especies tiene interés comercial por lo fácil que resulta criarlos en cautiverio, práctica difundida en Brasil.

Gallito de agua (Jacana jacana), asiduo visitante de los camalotales. Es común ver aves sobre los camalotales. Pertenecen a una treintena de especies, entre ellas el gallito de agua (Jacana jacana), el cual se alimentan de invertebrados, hacen allí sus nidos o buscan refugio.

No se han registrado informes de serpientes venenosas relacionadas con los camalotales en su medio habitual, pero cuando se producen inundaciones la superficie de tierra firme se acorta y muchos animales terrestres e incluso arborícolas buscan refugio en cualquier objeto que sobresalga del agua, entre ellos troncos, ramas y camalotales.

Esto explica algunas de las apariciones de estos reptiles en camalotes que tuvieron lugar en Buenos Aires en los últimos tiempos. Aunque de menor frecuencia, han sido las apariciones sobre camalotes de animales de más tamaño durante grandes crecientes, como yacarés y lobitos de río.

De la rica variedad de plantas que acompaña a Eichhornia crassipes en el viaje de los camalotes río abajo durante inundaciones, como los mencionados repollitos, lentejas y helechos de agua, algunas se quedan y hasta se multiplican en el hábitat al que llegan; otras no sobreviven.

Descripción

Tallo vegetativo muy pequeño; hojas en forma de rosetas, ascendentes a extendidas; pecíolos cortos, abultadoso bulbosos, con tejido aerenquimatoso; con dimorfismo foliar por desarrollarse en grupos: hojas solo ascendentes y pecíolos elongados y menos abultados; láminas de 2 a 16 cm.

Inflorescencia: espiga; flores azules a celestes, y una mancha amarilla en el lóbulo superior del perianto; fruto: cápsula de 1,5 cm.

Eichhornia crassipes se cultiva en estanques y fuentes; es la única especie de su género que flota. Está incluido en la lista 100 de las especies exóticas invasoras más perjudiciales del mundo de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

Hábitat del camalote

Habita en sitios de agua dulce como los son: ríos, lagos, charcas y embalses de los trópicos y subtrópicos que se ubican en latitudes no mayores de 40°N y 45°S. Con temperaturas menores de 0 ℃ se ve alterado su desarrollo al igual que alta salinidad.

No obstante, cuerpos de agua eutrofizados que contiene niveles elevados de nitrógeno, fósforo, potasio al igual que aguas contaminada con metales pesados como cobre y plomo no interfieren en su crecimiento ya que puede anclarse y enraizar en suelos saturados de agua por un corto periodo.

Después de las crecidas de los ríos, los camalotales o camalotes, forman especie de islas flotantes con sus raíces entrelazadas. Se mantienen a flote, debido a los pecíolos de las hojas, que son esponjosos y densos; y presentan un tejido con celdas o espacios grandes llenos de aire que le facilitan a la planta mantenerse en la superficie. A su paso muchas veces arrastran y transportan animales y plantas variados.​

Origen y distribución geográfica

Área de origen: América del Sur, particularmente en las llanuras de Venezuela y Colombia.

Distribución secundaria
Estados Unidos, México, Centroamérica, Las Antillas y partes más cálidas del hemisferio occidental; los trópicos del Viejo Mundo. En la Flora de Norteamérica se encuentra un mapa de distribución.

El lirio acuático fue llevado a México en el tiempo de la gestión de Porfirio Díaz, por el ministro de Fomento Carlos Pacheco, allá por la década de 1880, como un insumo del proyecto piscícola de Esteban Cházari, tenía como finalidad ser el objeto en donde las carpas depositaran sus huevos, no obstante, en la estación del Lerma se escapó​ y algunos años después ya se encontraba en el lago de Chapala y aún sigue allí.

Distribución en México

Se ha registrado en Campeche, Chiapas, Coahuila, Distrito Federal, Durango, Guanajuato, Hidalgo, Jalisco, Estado de México, Michoacán, Morelos, Nayarit, Oaxaca, Querétaro, Quintana Roo, Sinaloa, Sonora, Tabasco, Tamaulipas, Veracruz y Yucatán.

Usos y carácter invasor

Es plaga en muchas partes del planeta, como en España, dado a su potencial colonizador y ser una amenaza grave para las especies autóctonas, los hábitats o los ecosistemas, esta especie ha sido registrada en el Catálogo Español de Especies Exóticas Invasoras, regulado por el Real Decreto 630/2013, de 2 de agosto, por lo España prohíbe su introducción en el medio natural, posesión, transporte, tráfico y comercio. Su eliminación en el río Guadiana requiere muchos medios.

No obstante, en algunos países, dado a sus características limpiadoras y facilidad de multiplicación, Eichhornia crassipes ha sido utilizada como fitorremediador: la planta saca del agua todos los nutrientes que necesita para su metabolismo, siendo el nitrógeno y el fósforo, junto a los iones de potasio, calcio, magnesio, hierro, amonio, nitrito, sulfato, cloro, fosfato y carbonato, los más importantes.

Posee un sistema de raíces que pueden tener microorganismos relacionados a ellas que contribuye a la acción limpiadora de la planta y son capaces de conservar en sus tejidos una gran variedad de metales pesados tales como cadmio, mercurio y arsénico específicamente. El mecanismo para llegar a esto es a través de formaciones de complejos entre el metal pesado con los aminoácidos presentes dentro de la célula, previa absorción de estos metales a través de las raíces.

Los guaraníes, que la llaman “aguapé”, la utilizaban como remedio para la fiebre, el dolor de cabeza y las diarreas. También se ha encontrado que sirve para la diabetes, hematomas e, incluso, como afrodisíaco. También se emplea para la fabricación de compost, papel y fibras textiles.

Taxonomía del camalote

La Etimología de Eichhornia: nombre genérico que fue otorgado en honor de Johann Albrecht Friedrich Eichhorn (1779-1856), ministro prusiano de Educación y Bienestar Social, asesor judicial y político. Crassipes: epíteto latino que quiere decir “con pie grueso”.​

Sinónimos de Eichhornia Crassipes:

  • Eichhornia cordifolia Gand.
  • Eichhornia crassicaulis Schltdl.
  • Eichhornia crassicaulis Schlecht.
  • Eichhornia speciosa Kunth
  • Heteranthera formosa Miq.
  • Piaropus crassipes (Mart.) Raf.
  • Piaropus mesomelas Raf.
  • Pontederia crassicaulis Schltdl.
  • Pontederia crassicaulis Schlecht.
  • Pontederia crassipes Mart.
  • Pontederia crassipes Roem. & Schult. basónimo
  • Pontederia elongata Balf.

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